En la Reserva Natural de Kapiti, en el sur de Kenia, este dromedario se está sometiendo furiosamente a una prueba de PCR para detectar un primo de COVID-19, Mers, que algún día podría causar la próxima pandemia mundial.

Con dos metros de altura y 300 kilos de peso, la bestia retumba y forcejea, sujeta en el cuello, el hocico y la cola por tres camelleros, mientras el veterinario de bata azul procede apresuradamente con el temido muestreo.

“Tomar una muestra del animal es difícil porque nunca se sabe lo que puede pasar (…) si lo haces mal, puede ser incluso peor porque puede golpearte, morderte”, explica Nelson Kipchirchir, veterinario de Kapiti. .

En esta mañana neblinosa, uno de los camelleros no escapará de una violenta patada en el casco durante las muestras nasales y de sangre tomadas a una decena de los 35 dromedarios de Kapiti.

En esta inmensa llanura tupida de 13.000 hectáreas perteneciente al Instituto Internacional de Investigaciones Ganaderas (Ilri), cuya sede mundial está en Nairobi, conviven animales salvajes y rebaños de ganado, dedicados a la investigación.

Ilri comenzó a estudiar los camellos de Kenia en 2013, un año después del brote de un virus preocupante en Arabia Saudita: Mers-CoV, para el coronavirus del síndrome respiratorio de Oriente Medio.

Murciélagos, pangolines, aves de corral: con la pandemia COVID-19, el mundo está descubriendo el alcance de las zoonosis, estos virus transmitidos por animales que representan el 60% de las enfermedades infecciosas humanas según la OMS.

En el caso del Mers-CoV, nuevamente según la OMS, fue a través del estrecho contacto con este rumiante que el virus se transmitió a los humanos, dando lugar a una epidemia que se cobró varios cientos de víctimas en todo el mundo entre 2012 y 2015, principalmente en Arabia Saudita.

El virus causa síntomas similares en los humanos a los del COVID-19 (fiebre, tos, dificultad para respirar, en comparación con un resfriado leve en los dromedarios), pero es mucho más letal y mata a uno de cada tres enfermos.

– 46% positivo –
En Kenia, el dromedario es un éxito cada vez mayor, con consumidores entusiasmados con su leche y carne, mientras que los pastores nómadas de las regiones áridas elogian su adaptación al calentamiento global.

“El camello es muy importante”, dice Isaac Mohamed, uno de los conductores de camellos de Kapiti.

“En primer lugar, no puede morir en una sequía. En segundo lugar, puede pasar 30 días sin beber”, dice este hombre larguirucho del lejano norte, en las fronteras de Etiopía y Somalia, zonas todas ricas en camellos.

A pesar de una población de 3 millones de cabezas, una de las más grandes del mundo, este animal indolente es todavía muy poco conocido en Kenia.

En los laboratorios de Ilri en Nairobi, la bióloga Alice Kiyong’a recibe regularmente muestras tomadas de camellos en varias regiones de Kenia. Armada con una pipeta, reactivos y máquinas, analiza cada uno de ellos para detectar la presencia de Mers, originalmente transmitido por murciélagos.

La investigación que dirigió en 2014 encontró anticuerpos contra Mers en el 46% de los camellos estudiados, pero solo en el 5% de los humanos evaluados (eso es 6 positivos de 111 conductores de camellos y trabajadores de mataderos).

“El Mers que tenemos en Kenia en este momento no se transmite fácilmente a los humanos”, en comparación con el Mers saudí más contagioso, concluyó.

– Bola de cristal –
Aquí también, la aparición de variantes, que podrían hacer que los Mers de Kenia sean más contagiosos para los humanos, está obsesionando a los investigadores.

“Es como con COVID, (…) han surgido variantes, como B.1.1.7 (en Inglaterra). Es lo mismo con Mers: el virus cambia todo el tiempo”, dice Eric Fèvre, una enfermedad infecciosa especialista en Ilri y la Universidad de Liverpool (Reino Unido).

“Ojalá tuviera una bola de cristal y pudiera decirles si nunca será extremadamente peligrosa para los humanos, o si con algunas mutaciones genéticas lo será. Creo que lo importante es mantener un esfuerzo de monitoreo (…) porque entonces nosotros estará listo cuando suceda “, dijo Fèvre.

En 2020, el panel de expertos de la ONU en biodiversidad (IPBES) advirtió que las pandemias serán más frecuentes y mortales en el futuro debido al mayor contacto entre la vida silvestre, el ganado y los humanos como resultado de la destrucción ambiental.

“Hay un interés renovado en todo lo que tiene que ver con los virus y las enfermedades zoonóticas debido al COVID”, dice Eric Fèvre, refiriéndose en particular a los problemas de financiación.

“Este interés renovado nos está haciendo un favor al ayudarnos a hacer este trabajo tan importante.

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